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揭秘:古人类家族真的要添新成员了吗?

来源:财经网

  【《财经》记者 孙爱民/文】一篇有关新发现古人类化石的论文,将全世界古人类学家的目光引向了南非。

  经过近两年的发掘,由南非金山大学(University of Witwatersrand)人类进化研究所所长贝格尔(Lee Berger)带队的科学家团队,在被称为“启星洞”的洞穴中收获了1500多块古人类骨骼、140多颗牙齿,属于至少15个个体骸骨,这比科学家过去90年在南非发掘获得标本的总数还多。相关论文近日发表于在线期刊Elife。

  最令整个古人类学界沸腾的是,对骸骨化石的形态与发掘地分析后,初步判断,这些古人类骸骨兼具原始人和现代人的特征,与以往在非洲发现的原始类人物种有明显区别。

  科学家将新发掘出土的古人类命名为“纳勒迪人”(Homo naledi)。在发掘地当地语言中,Naledi意为“星星”。

  贝格尔坚信纳勒迪人属于一类新人种。因其拥有早期人属(Genus Homo)一样拳头大小的脑子,身体更像现代人,拥有下垂的四肢、两足直立行走的脚,手的形状可以精确地握住石器等工具。科学家从骸骨推测,纳勒迪人身高1.5米左右,体重在40到50公斤之间。

  中国科学院古脊椎动物与古人类研究所古人类研究室主任刘武接受《财经》记者采访时表示,目前发掘到的骸骨处于一种复杂的状态,既有原始的特征也有现代的特征,做出可能是古人类另一个分支也仅是从化石的外部形态来判断的,还没有经过年代测定,还不清晰化石有多古老,“可能200多万年,也可能十几万年,这里边有很大的解释空间”。

  大脑像猿、四肢像人,这在人类进化中很普遍。云南省文物考古研究所研究员吉学平对《财经》记者分析,根据已故我国古人类学家吴汝康的“镶嵌进化”理论,人类进化中有些部位是先行的,四肢优先进化一些,大脑要慢一些。

  那么,纳勒迪人在人类进化史上处于什么阶段?分析骨头与洞穴的年代或许可以解答。但是,洞穴的断代非常困难,而骨头年代过于久远,以至于不能用放射性碳年代法进行测定。

  测定发掘物的年代,需要根据埋藏的环境、所处的位置采取不同的科技手段来测试年代,依据埋藏地层的保存条件,对土壤、岩石、骨头,采用不同方法来测试。

  不过,“这是南方古猿中发掘中规模最大的一个科学发现。”吉学平表示。南方古猿(Australopithecus)是人科动物的一个已灭绝的属,被认为是从猿到人转变的第一阶段。南方古猿在上世纪50年代就被科学界公认属于人科。

  吉学平介绍,从形态学角度,判断骸骨化石属于人类还是猿类,主要看头颅是否高、眉弓是否粗壮、嘴巴突出程度、脑容量大小等。由于命名的原因,很多人认为南方古猿是猿,其实是早期的原始人。

  发掘刚结束不久,更多的研究工作还在进行中,科学家尚不明确纳勒迪人与非洲早期人种能人(Homo habilis)与直立人(Homo erectus)的关系,但古人类学界已经对纳勒迪人充满幻想。

  作为合作者,英国坎特伯雷大学古人类学家Tracy Kivell称:这一发现改变了古人类学,为古人类学研究树立了一个新的标准。伦敦大学古人类学家Fred Spoor认为,此次发掘的遗骨属于未知的早期直立人的一种。

  对一个科学新发现总有不一样的声音。美国匹兹堡大学进化生物学家Jeffrey Schwartz认为,目前的挖掘还不能确定设立一个新的人种,“其中一个头骨更像是南方古猿,其他股骨的一些特征也表明了这一点”。

  此次发掘地所处的洞穴位于地下30米,最窄处仅有20厘米宽。正常体型的人由于身材高大,不能够进入洞穴,贝格尔不得不于2013年10月在社交媒体上求助,““科学界的同仁,我需要你们的帮助。”在招募信息中,要求参与发掘的科学家“必须身体瘦小,健康,有一定的洞穴发掘经验,但没有空间幽闭症”。

  在同一洞穴中发现至少15具古人类骨骸,在古人类发现史上极为罕见,由于在该洞穴中并没有发现早期人类生活的痕迹,也没有发现其他动物的骨头化石,贝格尔相信该洞穴存在人类有意埋葬行为,或许是已发现的人类最早的埋葬证据。此前,科学界公认的最早的埋葬行为距今43万年前,位于西班牙阿塔普埃尔卡山的Sima de los Huesos古人类遗址。

  吉学平分析,是不是埋葬行为,要对骨骼的分布状态开展埋藏学研究,目前还没有看到论文的详细报道,暂时无法评论。另有学者表示,存在一种可能是,这一群体在洞穴深处避难时迷失,后来集体遭遇不测。

  虽然纳勒迪人的挖掘没有将古人类的历史提前,但在吉学平看来,此次发掘为早期人类的多样性提供了更多的证据。

  如今,贝格尔团队正在分析化石,并确定年代。该研究团队称,将在10月陆续刊发10多篇研究成果。虽然Nature、Science等主流科学期刊都以消息的形式报道了此发现,最初的论文只是发表在Elife这一成立没几年的在线期刊上,不少古人类学家对其权威性仍存质疑。

  “这并不是一个媒体噱头,我认为这是历史上第一次将全世界的目光聚焦于古人类化石上。” 贝格尔说。

  编辑 王小

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